Una bacteria que consume plastico

Es fácil imaginar como una bacteria que consume plastico podría dar una solución a una buena parte del grave problema de la contaminación.

Cada año se fabrican decenas de millones de toneladas de plastico que irremediablemente van a parar a vertederos, basurales, mares y océanos del mundo, con el consecuente impacto negativo para la ecologia y el medio ambiente.

El problema del plastico es que no existen tecnologías viables para su reciclado, hasta ahora. Científicos japoneses acaban de descubrir una bacteria que consume plastico.

Pero lo mas importante es que esta bacteria -llamada Ideonella sakaiensis– es capaz de degradar completamente el plastico del tipo PET. El mismo que se utiliza para la fabricación de envases y botellas plasticas y que representan la mayor parte del problema ambiental generado por materiales plasticos.

El estudio fue publicado recientemente en la prestigiosa revista científica Science.

Científicos de todo el mundo llevan décadas investigando en busca de un agente biologico capaz de reciclar plasticos, hasta ahora se habían descubierto algunos hongos que eran funcionales a la degradación del plastico, pero estos hongos no terminaban el proceso de descomposición del plastico.

Este nuevo descubrimiento de los científicos del Instituto tecnológico de Kyoto, liderados por el Dr.Shosuke Yoshida; revela una nueva bacteria desconocida hasta ahora. Una bacteria que produce enzimas capaces de alimentarse de plastico con una voracidad nunca antes vista.

El trabajo de los científicos

El equipo del doctor Yoshida recolecto 250 muestras de material residual, incluyendo escombros, tierra, fluidos, lodo y otros tipos de sedimentos en una planta de reciclaje de plastico existente. Luego procedieron a analizar cada una de las muestras en busca de bacterias y su interacción o reacción con el plastico.

En una de las muestras descubrieron una bacteria que no pudieron identificar, una bacteria desconocida con células y protozoos, una mezcla entre bacteria y levadura.

Cuando aplicaron la bacteria a una superficie plastica de PET, se formaron poros en el plastico a la vez que este se consumía. El plastico fue degradado completamente pasadas 6 semanas.

Una vez pudieron identificar la bacteria, descubrieron que ésta producía dos enzimas capaces de literalmente “comer” el plastico PET, al igual que otras sustancias que se forman durante el proceso de degradación como el MHET(mono 92-hydroxyethyl) y el ácido terephthalico. Estos compuestos son usados por la bacteria para obtener energía.

Bacteria en reciclaje de plastico

La fabricación de plastico PET se ha masificado hace unos 70 años, lo que significa que este material esta presente en la Tierra relativamente hace poco tiempo. Los científicos buscaron en bases de datos genéticas la existencia de otros organismos que generen enzimas capaces de metabolizar el PET, pero no hallaron nada.

Esta nueva bacteria descubierta podría existir hace poco tiempo, nacida de una mutación selectiva de las enzimas, gracias a la que las mismas adquirieron la capacidad de metabolizar el plastico y utilizarlo para obtener energía. Se desconoce si podrían existir otros organismos con esta característica.

Los científicos explican que esta investigación, que incluyó el cultivo de la bacteria y su exposición al plastico PET; podría haber contribuido al desarrollo evolutivo de la bacteria, separandola de otros organismos y evitando así la mezcla genética que podría darse en condiciones naturales.

Una nueva esperanza en ecologia

Este nuevo descubrimiento trae una nueva esperanza para la ecologia, podría tratarse de una solución real y viable al problema de la contaminación por plasticos PET. Los responsables de la investigación se mostraron cautelosos en este sentido. “No se trata simplemente de liberar un ejercito bacterial y ver como se consumen todo el plastico que hay en el medio ambiente” indicaba el doctor Miyamoto.

“Debido a su estructura cristalina, la velocidad de degradación sigue siendo demasiado lenta. Aunque con un tratamiento de calor se pueden romper los cristales, permitiendo así que los microorganismos descompongan el plastico fácilmente”, agrego el científico.

Cada tanto la ciencia nos sacude con este tipo de noticias, aunque pocas veces vemos que sirvan de algo sus sorprendentes descubrimientos. La única solución verdadera es dejar de producir plastico. Ese material tan contaminante para la ecologia.

 

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